John Marrs – The Passengers

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John Marrs – The Passengers

“Who in their right mind would want to send someone to their death?”

Cadman read the tablet he held

“Approximately two hundred thousand people so far – and that’s based only on what’s trending on Twitter.”

When mental nurse Libby is called into a jury to decide on accidents caused by self-drive cars, she is astonished since she never kept her position on those a secret. Having witnessed an evil crash, she is absolutely against handing over control to AI. But she never expected the outcome of her jury session, nobody in there would ever have expected this. Soon after they started, the system is taken over by a Hacker claiming to have taken over eight self-drive cars and threatening to have them collide in two and a half hours. The jury has the chance to save one of them, should they not comply with his rules, he would immediately kill one after the other. But not only the jury would be there to judge, also the world outside could be part of the show and have their vote via social media. It’s the show of the year and the prize is high: it’s your life and you aren’t even asked if you want to take part in it.

John Marrs’ thriller really caught me by surprise and left a deep impression. Not only is the story masterly crafted with many unexpected twists and turns, no, it also mirrors our own behaviour in many different ways thus making you flinch at times because you recognise yourself and feel ashamed soon after. It surely is an absolute must-read for everybody using any kind of technology.

I hardly know where to begin with this novel. There are so many topics and layers that don’t make it easy to find a beginning. First of all, the setting of this evil game. Forcing people to make a decision over life and death is not just unfair, it is impossible. Yet, given no other way out, the jury has to come to a decision based on the information they have and only later do they find out that core aspects have been omitted which cast a completely different light on the person they have just sentenced to death. As a reader, you follow their verdict and often agree – running into the open knife just like they did. All passengers have something evil they hide, but the world isn’t simply black and white and only the whole picture provides you with what you would have needed to know before coming to a final decision. Too often we come to a conclusion fat too soon before we know all we should.

Second, the role of technology in our life surely should be questioned a lot more. The self-drive cars could definitely help to ease the situation in frequently gridlocked cities, on the other hand: what’s the price we pay for this? Providing more from the novel would spoil the fun, but as could be assumed, there is much more behind that we undeniably should think about before welcoming all technological advances. Also the role of social media should be seen a lot more critical than we do at the moment. Marrs goes so far as to give Twitter a vote – without anybody knowing who or what is behind it.

The protagonists also are very interesting in their own ways. Not just Libby, but also the passengers and of course Jack Larsson, the minister, are carefully drawn and offer a lot questionable traits of character.

I am totally flashed by this ambitious novel for which I am actually lacking the words to honour it.

Neal Shusterman/Jarrod Shusterman – Dry

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Neal Shusterman/Jarrod Shusterman – Dry

Und plötzlich kommt kein Wasser man aus dem Wasserhahn. Ganz Orange County ist stillgelegt, geradezu ausgetrocknet und das Mitten im Sommer. Alyssa und ihre Eltern nehmen das Problem noch nicht so ernst, es wird nur ein paar Stunden dauern, bis alles wieder reibungslos funktioniert. Doch sie irren sich. Der Tap out ist kein kleines, sondern ein großes Problem und bald schon fehlt nicht nur das Wasser zum Duschen, sondern vor allem die Flüssigkeit zum Trinken. Aus einer kleinen Unannehmlichkeit wird ein Kampf ums Überleben, den nur die Stärksten gewinnen können. Und dabei zeigt sich auch das hässliche Gesicht der Menschen gnadenlos.

Neal Shusterman hat zusammen mit seinem Sohn Jarrod eine hochaktuelle Dystopie für Jugendliche verfasst. Im Zentrum steht eine Gruppe Teenager, die allein ums Überleben kämpfen müssen. Das Szenario wirkt dabei nicht nur glaubwürdig, sondern in Anbetracht aktueller Entwicklungen erschreckend real, so dass der Text nicht nur durch die Bedrohung, der die Gruppe ausgesetzt ist, sondern vor allem durch das Potenzial in der Wirklichkeit einen tiefen Eindruck hinterlässt.

Neben der Grundproblematik und dem Überlebenskampf spielt die Geschichte auch mit Fragen um Freundschaft und dem Erhalt von Idealen und Werten in einer Krisensituation. Wie weit ist der einzelne bereit zu gehen, um sein Leben vor das der anderen zu stellen? Welche Gefahr geht man ein, um Verbündete zu schützen? Die Zweckgemeinschaft um Alyssa, ihren Bruder Garret und den Nachbarn Kelton fand ich in dieser Konstellation ergänzt um Henry und Jacqui, die später hinzustoßen, überzeugend und ausreichend facettenreich, so dass für viele Leser eine Identifikationsfigur zu finden sein dürfte. Die Handlung wird durch die über ihr schwebende Bedrohung immer weiter vorangetrieben, so dass sich die Jugendlichen permanent auf der Flucht und in neuen Krisensituationen befinden. Auch das fand ich insgesamt stimmig und überzeugend.

Abzug gibt es für einen Punkt, der mir wirklich zu schwach war: keiner der Jugendlichen bricht zusammen oder gibt auf. Selbst als die Eltern spurlos verschwinden und sie davon ausgehen müssen, dass diese tot sind, wird kaum eine Träne vergossen. Nicht nur dass mir das sehr unrealistisch vorkommt, es unterstützt auch das falsche Ideal des immer starken Menschen, der alles aushält und keine Schwäche zeigen darf. Die Bindungen zu anderen sind offenbar so schwach, dass ein Schulterzucken genügt, um deren Tod zu verarbeiten. In herausfordernden Situationen funktionieren viele Menschen sehr gut und brechen erst später zusammen, dass dies in so einem Ausmaß aber Kindern gelingen soll, erscheint mir doch eher utopisch. Nichtsdestotrotz ein insgesamt überzeugendes Jugendbuch.

Stefan Ahnhem – Motive X

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Stefan Ahnhem – Motive X

It’s only four weeks after his life was almost completely devastated, but now Fabian Risk sees light again when his daughter Matilda wakes from the coma. Yet, there is not really the time to spend it with his family since Helsingborg police have several tricky cases to solve: a young boy is found dead in a washing machine, a woman is killed and a third murder case also does not seem to have any recognizable pattern. The team’s nerves are on the edge since all of them also have to fight with their own demons. For Fabian, there is also something that has been nagging him since they found their former colleague Elvin dead in his apartment: he cannot believe in the suicide theory and slowly, the pieces seem to fall into place, but does he like the result? Could one of their colleagues actually be a serial murderer?

Stefan Ahnhem continues in this instalment of the Fabian Risk series exactly where he stopped in “18 below”. Quite often you can read a novel form a series without knowing what happened before, here, however, you will certainly not understand a lot without any prior knowledge. And it is obvious that there is more to come since, unfortunately, the big questions are not answered and this is why I could not rate it with five stars.

Again, the author underlines why he is one of the big names of Scandinavian crime. Ahnhem does not tell one story, but he has several plots running parallel, oscillating between them and pushing forward the pots at a very high speed. Admittedly, I could not really say which one is the most important plot here, but it made completely sense since life isn’t a succession of stories that wait in line until their time has come. This happen at the same time and rarely do you have the time to only focus on one case or problem at a time.

Since there is so much going on in “Motive X”, the character development is a bit reduced, but Risk seems to have found his private case to investigate all alone. This will surely be decisive for his life, even more than his family life which is in a very fragile state. Whom I followed eagerly again was Irene Lilja, she surely is somehow out of control, but her motives are good.

All in all, a great read with all the ingredients for a thriller that hooks you at once.

William Shaw – Deadland

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William Shaw – Deadland

It’s just a simple thing, a petty crime, and they have done it before. But the two teenagers Tap and Sloth do not have the least idea what chain of events they trigger when robbing a bag from a random commuter. They find two mobiles in it, one a very expensive iPhone, the other an old-fashioned throw-away phone. Of course they cannot really sell the iPhone but maybe Tap’s mother’s ex Mickey can do that. The next day, Mickey is found brutally murdered.  But that is not the only case DS Alexandra Cupidi’s team has to deal with: in the local museum an arm has been found in a sculpture after visitors had increasingly complained about the smell. Whom does this arm belong to? And who would commit such a crime?

I have devoured William Shaw’s series on Breen and Tozer in the 1960s London and was waiting curiously for something new by the author. “Deadland”, actually the second instalment of this series, again is a murder investigation, but hardly comparable to the other series which quite logically comes with the setting in modern days Kent. Yet, as expected, there is a cleverly constructed plot which connects seemingly loose strands and keeps suspense high throughout the novel.

Apart from the murder investigation, which could hardly be surpassed, I most of all liked the characters in the novel. They are all quite unique and individual. First of all, Alex Cupidi who is a clever detective but also single mother to a rebellious teenage girl. I really appreciated how she copes with her daughter’s troubles and even though she doesn’t approve of all of her decisions, tries to keep connected to Zoe and show understanding. Also the two good-for-nothing boys turn out to be good kinds in their own ways and know good from bad.

Even though it is just a side-line in the plot, I found Constable Jill Ferriter’s struggles after having shared the bed with a colleague after too much drinking and regretting it later was quite interesting. She did something stupid she regretted afterwards, but there is no easy way out of the situation, first of all, she still has to work with that colleague and second, what would happen if she reported this assault? Not only since she is police and does not want to be a victim, but also because this could seriously undermine her position in a mostly male job.

All in all, a brilliant read that leaves nothing to wish for.

Chris Pavone – The Paris Diversion

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Chris Pavone – The Paris Diversion

They have been living in Paris for some time now and it took Kate more than one year to finally accept that she would never be like all the other stay-at-home mothers who only cared for the children and spent their days chatting in cafés. So, she decided to return to her job. She is supposed not to ask too many questions, just to do what is necessary when she gets a new mission. Yet, that morning, things are somehow strange in the city, police is everywhere and there is a threat perceptible, but where does it come from? Another series of attacks on the French capital? Kate is good at her jobs and that’s the reason why she soon figures out that the whole scenario is aimed at somebody completely different and that this could also mean that her family and especially her husband is the primary target.

“The Paris Diversion” is the second instalment of the Kate Moore series and continues “The Expats”. It is not absolutely necessary to have read the first novel, yet, the stories are closely interwoven and directly linked. The story moves at a high pace, the whole plot takes place in only a couple of hours, it is only slowed down by Kate’s memories of her time in Luxembourg and a love story that took place some years before. The first of the two makes sense for readers who are not familiar with the first book of the series, the second, however, could easily have been dropped for my liking since it does not contribute anyhow to the actual plot.

It takes some time to see through the whole story. There are many things going on at the same time in different places and how they connect does only unfold slowly. It is cleverly orchestrated and finally, all pieces fall into place, yet, the whole set-up is not really authentic. It is quite an interesting scenario playing with all the fears of modern world: the quick changes at the stock markets, terrorist attacks on a Western metropolis, kidnapping of CEOs, secret services operating in foreign countries – you name it. Chris Pavone masterfully combined all those ingredients into one story, but, as one might assume, it was a bit too much. Nevertheless, I liked the novel due to the high pace and the fantastic protagonist: a strong woman who just does what has to be done while at the same time being completely down to earth and making wrong decisions in her private life.

Melanie Golding – Little Darlings

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Melanie Golding – Little Darlings

When Lauren Tranter gives birth to her baby twins, an incident severely shakes her: a woman went into her room and tried to swap the children. Since neither the nurses nor the rest of the hospital staff saw anybody enter or leave, Lauren’s statement is dismissed as a hallucination by an exhausted mother. Life with Morgan and Riley is hard for her after she has returned home. Her husband more or less leaves her alone and with twins who cry and want to be fed 24 hours a day, Lauren feels dead-tired and hardly leaves the bed anymore. When one afternoon she finally finds the strength to meet some friends in a park, the worst case happens: her baby boys are abducted. Luckily, they are quickly returned, but Lauren is sure: these are not her boys, the evil woman has exchanged them.

Melanie Golding’s thriller plays with the most awful thing that could happen: the abduction of your children. Having two little precious peas whom you would kill for endangered is surely the worst that could happen to a mother. Yet, all though the novel, there is some nagging since you can never be absolutely sure if you should trust Lauren or if she actually is suffering from some mental disorder.

What I liked especially about the novel is the combination of some dark fairy tales with hallucinations or mental disorders. Everybody knows that tales are not true and the magic that happens there is just an invention. Nevertheless, they are fascinating also for adults and even against better knowledge, you sometimes wish for them to become real. Yet, there is this tradition of the gloomy tales that mainly frighten you, even as an adult, and I always wondered where those stories come from and why they outlived generations even though they are hard to endure. “Little Darlings” cleverly rewrites this tradition but does not provide a finite answer to some big questions. You conclude the novel with a slight thrill – wonderfully done.

Reinhard Kleindl – Stein

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Reinhard Kleindl – Stein

Obwohl der Fall schon Jahre zurückliegt, lässt er Anja Grabner nicht los; kein Wunder: wegen den Vorkommnissen in Stein hat sie den Polizeidienst quittiert. Doch nun scheint es neue Entwicklungen zu geben. Obwohl ihr ehemaliger Kollege sie eindringlich warnt, fährt Anja in das österreichische Dorf. Da sie gerade ihren Urlaubsflieger verpasst hat, hat sie ohnehin nichts Besseres zu tun. Die Spur zu Bert Köhler muss hier irgendwo sein, der Banker war entführt worden und ist seither nicht aufzufinden. Einzig die einzelnen Körperteile, die der Entführer an die Familie schickte, waren Hinweise, die jedoch zu nichts führten. Mit offenen Armen wird Anja nicht empfangen, aber starrköpfig wie sie ist, will sie den Fall nun auf eigene Faust lösen, um endlich damit abzuschließen.

Der Grazer Reinhard Kleindl scheint ein vielseitiges Talent zu sein, studierter Physiker, Extremsportler und auch noch Thrillerautor. Seit 2014 sind mehrere Romane von ihm erschienen, „Stein“ ist der Auftakt zu einer neuen Serie um die Ermittlerin Anja Grabner.

Die Geschichte beginnt recht flott, man wird quasi unmittelbar in das Geschehen geworfen und muss sich die Puzzleteile erst zusammenreimen. Der Fall ist schon ein paar Jahre alt und Anja Grabner sind die Fakten bekannt, die sich der Leser nach und nach erarbeitet. Gespräche zwischen Entführer und Opfer werden zwischengeschoben, die jedoch auch zunächst wenig aufschlussreich sind. Allerdings wird mit Grabners Aufenthalt auf dem Dorf auch das Tempo deutlich verlangsamt und an mancher Stelle hätte ich mir ein bisschen weniger Nebenhandlung und Dorfidylle gewünscht.

Der Fall ist komplex und hat durchaus seine Tücken, was mir gut gefallen hat, ob das Szenario realistisch ist, wage ich jedoch zu bezweifeln. Die Protagonistin zeigt verschiedene Seite, ist damit durchaus interessant angelegt; mich persönlich überzeugen die einsamen Helden allerdings grundsätzlich nicht so sehr, vor allem nicht, wenn sie sich leichtsinnig in Gefahr begeben und alle Rechtsvorschriften und den gesunden Menschenverstand ignorieren. Nichtsdestotrotz spannend und flüssig zu lesen und macht neugierig auf den Autor und weitere Bände.

Natasha Bell – Alexandra

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Natasha Bell – Alexandra

Alexandra und Marc sind mit ihren zwei Kindern eine beneidenswerte Musterfamilie. Beide lehren sie an der Uni und sind mit ihrem Leben glücklich. Bis zu dem Tag, an dem Alexandra spurlos verschwindet. Sie kommt nicht von der Arbeit nach Hause, wenige Tage später findet die Polizei ihr Fahrrad und blutverschmierte Kleidung. Wurde sie Opfer eines Gewaltverbrechens? Marc will nicht an den Tod seiner Frau glauben, er weiß, dass sie lebt, aber sie würde doch nie einfach so verschwinden und ihn und die Töchter alleine lassen? Die Polizei scheint anderer Meinung, hält sich aber zurück. Das Leben geht unaufhaltsam weiter und nach und nach tauchen Indizien auf, die Marc ins Zweifeln bringen. Und Alexandra muss all dies aus der Ferne mitansehen.

Natasha Bell hat ihren Psychothriller geschickt aufgebaut: wir erleben die Tage und Wochen nach Alexandras Verschwinden, Flashbacks erlauben einen Blick hinter die Fassade des Familienlebens vor diesem unheilvollen Tag und gleichzeitig erleben wir Alexandra, die von irgendwoher die Ereignisse verfolgen muss, ohne jedoch darauf Einfluss nehmen zu können. Sie lebt – das ist aber auch schon der einzige Informationsvorsprung, den wir vor dem Ehemann und der Polizei haben. Und die eine oder andere Randbemerkung, die stutzig macht und schon früh erkennen lässt, dass nicht alles am Familienleben so war, wie Marc glaubte und immer noch glauben machen möchte.

Ich liebe das Spiel mit unterschiedlichen Perspektiven und Andeutungen, die lange Zeit offen lassen, was wirklich geschah und so die Spannung erhalten. Was mir besonders gefallen hat, war, dass die Autorin ohne Blutvergießen und andere Grausamkeiten auskommt und dennoch die Nerven des Lesers herausfordert. Die Protagonistin ist sicherlich der interessanteste Charakter der Geschichte, vielschichtig und undurchschaubar führt sie in die Irre. Ihr Mann hingegen, bleibt etwas flach, auch seine Verzweiflung konnte mich nicht ganz überzeugen, er ist mir insgesamt etwas zu wenig emotional, obwohl er sich in einem absoluten Ausnahmezustand befinden sollte. Die Story punktet ganz klar durch den cleveren Aufbau und die sehr gut platzierten Hinweise und Andeutungen, die dazu führen, dass man, einmal begonnen, nicht mehr aufhören möchte zu lesen.

Stefan Ahnhem – 18 Below

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Stefan Ahnhem – 18 Below

A curious accident turns out to be the beginning of an incredible series of murder. On a hot summer day, a car speeds through Helsingborg and is only stopped by the water front. The autopsy of the body reveals that he has been dead for at least two months, the body frozen. When Fabian Risk and his colleagues investigate the victim’s life, they come across a case of not just stolen identity, but also stolen millions from the rich man. Obviously a doppelgänger has taken over his life and transferred all his money. A great strategy and as it turns out, it has been working for quite some time already. While Fabian’s full attention is demanded at work, his marriage comes to an end. His wife seems to eventually make a big with her art work and his kids are immersed in other things. No one in the family pays attention to the other anymore which turns out to be a serious mistake, since all of them get in danger, again.

Part two of the Fabian Risk series is a psychological thriller that cleverly combines the detective’s police work with the developments in his private life. I liked the protagonist in this second novel a lot more than in the first since he now has become a real team player and not the single cop who can do all on his own. What I also liked is that his Danish colleague reappears and that her story, too, is continued.

At the beginning, the thriller starts with quite a strange case of murder and does not seem to turn out too complicated. Admittedly, for me having the two cases, one on the Swedish and one on the Danish side of the Øresund, seemed to be a classic setting with enough to solve for the two teams. Yet, Stefan Ahnhem could really surprise me with what a net of crime he has woven here. The more the novel advances the more you can just read and stare and admire the complexity of the plot. The action accelerates increasingly and this the further you get the harder it becomes to put it away. A great read and surely makes you eager to read more of Stefan Ahnhem.

Jens Lapidus – Schweigepflicht

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Jens Lapidus – Schweigepflicht

Gerade hat man Emelie Jansson zur Anwältin gemacht, als sie auch schon ihren ersten Mandanten erhält. Benjamin Emanuelsson ist wegen Mordes angeklagt und liegt im Wachkoma. Mit Emelies Job in einer angesehenen Anwaltsfirma ist dieser Fall nicht vereinbar, aber ihre Neugier ist geweckt und zusammen mit Najdan Maksumic, genannt Teddy, beginnt sie an dem Fall zu arbeiten. Teddy stellt unkonventionelle Nachforschungen für ihre Kanzlei an und mit Benjamin verbindet ihn eine ganz persönliche Geschichte: Jahre zuvor hatte er dessen Vater entführt und war dafür zu einer Gefängnisstrafe verurteilt worden. Wer hielt sich noch in dem Haus auf und vor allem: wer ist der Tote?

Jens Lapidus‘ eigentlicher Job als Strafverteidiger erlaubt ihm Einblicke in die Stockholmer Unterwelt wie kaum einem anderen. Das merkt man dem Roman auch an, denn die Schilderung der Stockholmer Bandenkriege könnten kaum authentischer wirken.

Insgesamt konnte „Schweigepflicht“ jedoch meine Erwartungen nur bedingt erfüllen. Die Tatsache, dass mehrere Handlungsstränge parallel verlaufen, die zwar miteinander verbunden werden, aber letztlich doch einzelne Geschichten erzählen, führt unweigerlich dazu, dass es in der Geschichte einige Längen gibt und man immer wieder den Eindruck hat, dass die zentrale Story aus den Augen verloren wird. Zweifelsohne hat jeder Handlungsstrang Potenzial und bietet Spannung, aber alles zusammen mangelte es mir an Stringenz.

Die zwei Protagonisten Teddy und Emelie könnten gegensätzlicher kaum sein – genau das lässt mich auch etwas an dieser Zusammenarbeit zweifeln. Emelie als junge aufstrebende Juristin kann durchaus fasziniert von diesem Fall sein und sich an ihre Ideale als junge Studentin erinnern, aber so ganz überzeugt mich ihr Einsatz nicht. Auch Teddy hat für mich so manche Schwäche in der Charakterzeichnung, die einfach nicht stimmig werden will. Sein Neffe Nikola, wesentlicher Akteur eines Nebenkriegsschauplatzes, hingegen ist schlichtweg nervig, wenn als Figur hingegen durchaus glaubwürdig.

Immer wieder bin ich beim Lesen auch über holprige Formulierungen gestolpert, die den Lesefluss doch nachhaltig gestört haben. Wiederholt erwähnt der junge Nikola, dass er Syrisch spreche – zwar gibt es diese Sprache, doch ein ostaramäischer Minderheitendialekt scheint mir jetzt eher unwahrscheinlich unter Schwedens Jugendlichen, vor allem da typisch Arabische Worte eingeworfen werden, die die Syrer vermutlich von sich gegeben haben. Auch dass Emelie sich ein Bluetooth ins Ohr steckt, lädt nun eher zum Schmunzeln ein, trägt aber nicht zur Glaubwürdigkeit der Handlung bei.

Insgesamt durchaus eine gute Story im zentralen Erzählstrang, aber zu viel Drumherum lassen die Spannung immer wieder auf null sinken und lenken von der Geschichte unnötig ab.