Jonas Winner – Die Party

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Jonas Winner – Die Party

Mehr als dreißig Jahre sind vergangen seit der legendären Halloween Party. Mehr als dreißig Jahre lang haben sich die ehemaligen Schulkameraden nicht gesehen. Jetzt ist es an der Zeit, zu klären, was damals geschah. Brandon lädt zehn Freunde zur 80s Revival Halloween Party ein. Zwischen Neugier und Zweifel reisen sie von überall her an, kaum einer wollte in dem kleinen Städtchen bleiben, und versammeln sich nun in dem abgeschiedenen Haus. Doch schon bei der Begrüßung kommt es zum Schock: Brandon begeht Selbstmord, hat aber eine Nachricht hinterlassen: Am Ende der Party wird nur noch einer von ihnen übrig sein, alle anderen werden ganz wie in dem berühmten Kinderlied nacheinander den Tod finden. Was soll das? Und wie kann man die in Gang gesetzte Maschinerie stoppen?

Jonas Winners Thriller klingt spannend und weckt sofort die Neugier. Genauso ahnungslos wie die Gäste betritt man den Ort der großen Feier und wird von den Ereignissen überrollt. Die Welle, die einem erfasst, trägt jedoch nicht durch die Handlung, sondern wird zum absurden Ritt, der jeder Glaubwürdigkeit entbehrt und bald besteht die Spannung nur noch in der Frage: welche abstruse Idee fährt der Autor als Nächstes auf? Dass es tatsächlich noch eine Geschichte im Verborgenen gibt, die letztlich den ganzen Plot ins Rollen gebracht hat, gerät dabei vollends in den Hintergrund – was ob der Unglaubwürdigkeit jedoch auch kein Verlust ist.

Mehr Worte sind eigentlich schon zu viel Zeit diesem Roman gewidmet. Beim Blick auf lobhudelnde Rezensionen anderer Leser frage ich mich, ob sie ein anderes Buch gelesen haben. Ja, es gibt Horror-Szenen, punktuell kommt es sogar zum Grusel, aber das Setting wie auch der Verlauf der Handlung und die Figurenzeichnung sind dermaßen unglaubwürdig, dass mir gänzlich die Motivation ausging, mich ernsthaft auf so eine Story einzulassen. Fazit: die Lesezeit hätte ich besser nutzen können.

Samantha Downing – My Lovely Wife

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Samantha Downing – My Lovely Wife

They did it before and they are about to do it again. What looks like the absolute average family in Hidden Oaks – the father a tennis coach, the mother in real estates and two lovely kids – is all but average. They have a secret, or better: secrets in plural since they have killed more than one woman. And they are looking for their next victim. They are clever, a lot cleverer than all the other inhabitants of their small community and most certainly smarter than the police who don’t even know that somebody is missing. Yet, every run of luck has an ending and theirs is about to come, isn’t it?

Samantha Downing’s debut is a terrific thriller which combines the core emotions of human beings: love and hate. It’s masterly constructed and when you think you finally know what it all adds up to, you get a big surprise and a twist that takes suspense to another level.

First of all, the couple at the centre of the novel. The story is told from the husband’s point of view – interestingly, he never gets a name, there are only his aliases when he makes contact with possible victims. The point of view is limited of course which will play a major role and undeniably helps to lead you to wrong assumptions. As a reader, I should have known better, but I fell easily prey to Downing. At the beginning, you get the impression that the parents are a bit different, even strange to a certain extent, but even though you know that they have killed before, it doesn’t really keep you from seeing the loving father and mother who try to educate their children and deeply care for them. At some point, I even wished for them to get away with murder. Well, they are great in deceiving their environment and so is the reader.

An impressive psychological thriller which only reveals its full extent at the end of the novel and definitely makes you think about what you really know of the people around you and how easily you can be tricked and misled.

Maria Kuznetsova – Oksana, Behave!

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Maria Kuznetsova – OKsana, Behave!

Ukraine is not what it was anymore and therefore, Oksana’s family decides to leave the country for America. Yet, life is not easy there. The father, a former physicist, does not find an adequate job and therefore delivers pizza; the mother is depressed after having lost another child early in her pregnancy; for the eccentric grandmother things are even worse. And Oksana? She is the strange kid in school. Due to her frequent misunderstandings, she gets herself constantly in trouble and behaves in a very bizarre way in her classmates’ opinion. However, while growing up, life in this strange country gets easier for her, but there is a Ukrainian part in Oksana that still lings for another side of per personality and in Roman, also of Russian decent, she finds a man with whom she can share the undefined longing.

Maria Kuznetsova herself knows what Oksana goes through when being moved from an eastern European country to the US, since she herself had to leave Kiev as a child to emigrate. Her debut is hard to sum up in just a couple of words: it is hilariously funny at the beginning when the family arrives in Florida, throughout the plot, however, they superficial amusement turns into a more thoughtful narrative that focuses on the sincerer aspects of migration and its impact on the development of a young person.

Oksana surely is a very unique character, very naive and trusting at first, she quite naturally falls prey to masses of misunderstandings and is bullied by the other children. Throughout the novel, it is not the relationships with the outside world that are interesting, but first and foremost, those within the family. Especially between Oksana and her father who is fighting hard to succeed and offer the best to his family. As a young girl, Oksana cannot really understand her mother, it takes some years until she finally realises what makes her depressed and cry so much. However, it is especially the grandmother who has a big impact on her, even though the full extent of their love and commitment will only show at the very end.

“Oksana, Behave!” is an exceptional novel in several respects. What I appreciated most is the comical tone with which the story is told and the way in which Maria Kuznetsova showed the girl’s growing up as a process which does not go without trouble but is also heart-warming.

Katharine Dion – Die Angehörigen

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Katharine Dion – Die Angehörigen

Maida ist gestorben. Fast fünf Jahrzehnte haben sie und Gene Ashe gemeinsam verbracht, die Tochter erzogen und mit den Freunden Ed und Gayle Freud und Leid geteilt. Jetzt steht Gene alleine da, vor einer völlig ungewohnten, neuen Situation. Es ist als wenn wirklich ein Teil von ihm fehlen würde, so sehr waren sie zusammengewachsen, eingespielt aufeinander, haben sie sich auch ohne große Worte verstanden. Doch was soll er nun hier auf Erden ohne Maida? Sein Umfeld ahnt, dass das Alleinsein eine Herausforderung wird und kümmert sich um Gene – mehr jedoch als ihm lieb ist, denn eigentlich genieß er es, seinen Erinnerungen an die gemeinsame Zeit nachzuhängen.

Katharine Dions Debütroman verspricht eine schmerzliche Introspektion nach dem unerwarteten Verlust des geliebten Partners zu werden. Wie kann man ein Leben weiterführen nach so vielen Jahren Zweisamkeit, wie mit der neuen Einsamkeit umgehen? Wie reagieren Freunde und Familie auf die veränderte Lage, wenn aus einem Paar plötzlich wieder ein Individuum wird? Was ein psychologisch interessanter Einblick hätte werden können, verliert sich in Banalitäten und Belanglosigkeiten und lässt das, was der plötzliche Tod mit den Hinterbliebenen macht, völlig außer Acht. Leider eine große Chance vertan.

Der Roman beginnt mit den Vorbereitungen für die Trauerfeier. Man hätte erwartet, dass dies ein besonders emotionaler Moment für Gene, Maidas Ehemann, und für Dary, ihre gemeinsame Tochter ist. Doch erstaunlicherweise bleiben sie ebenso wie alle anderen Figuren seltsam emotionslos, geradezu abgestumpft,  wo sie doch einen geliebten Menschen, der ihr Leben bis dato maßgeblich bestimmte, verabschieden. Für mich löst sich diese Diskrepanz nicht auf, sie wirkt umso verstörender als dass all die Erinnerungen an Maida geweckt werden und ihre großartige Art und Menschenzugewandtheit betont wird. Dies ist für mich letztlich auch der größte Kritikpunkt. Ja, man könnte vermuten, dass Gene in einer Art Schockstarre ist, diese überwindet er aber recht schnell mit seiner Haushälterin. Für mich bleibt offen, ob die Autorin die Figuren derart abgestumpft skizzieren wollte oder ob einfach bei mir nichts angekommen ist.

Durch die Rückblicke entsteht ein Bild von Maida, das jedoch keinerlei Überraschungen bietet. Eine nette, höfliche Frau. Es gab keine wirklichen Ausreißer, keine gut gehüteten Geheimnisse werden gelüftet. Und genauso wie das Portrait der Verstorbenen eine gewisse Durchschnittlichkeit und Mittelmäßigkeit beschreibt, bleibt für mich der ganze Roman irgendwie belang- und bedeutungslos. Nett erzählt zwar, aber ohne mich zu berühren, ohne aufzurütteln, ohne zum Denken anzuregen. Leider eine Geschichte, die sobald man das Buch am Ende zugeschlagen hat schon beginnt im Vergessen zu versinken.

Peter Swanson – Before She Knew Him

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Peter Swanson – Before She Knew Him

Hen and Lloyd have left busy Boston for a quieter place to live and where Hen can do her art work in a real artist’s workshop. Their neighbours Matthew and Mira seem to be nice, but the dinner Hen and Lloyd are invited to takes a strange turn when Hen during the tour of the house sees something she shouldn’t see. She does not want to believe her eyes, but it has been there and there is just one simple explanation to it: her neighbour Matthew is a killer. But who would believe her, the woman with a history of false accusations and a diagnose of bipolar disorder? Well, Matthew believes her and confirms her suspicion – sure that she cannot threaten him in her position…

Peter Swanson’s novel is a thrilling read that does not play to the normal rules of the genre. We quickly figure out that Matthew is a serial killer, since we get also his side of the story, it doesn’t take too long to sort this out. But then just a third of novel is over, so what is there more to come? A lot and very unexpected turns.

Even though the focus of the story is shifted again and again, each part of the novel has its own thrills. In the beginning, it is the fight between Matthew and Hen, who is stronger, who will win? This is the part I liked most since here the thrill is at its peak. This doesn’t mean that the rest is lacking suspense, it doesn’t at all. Swanson really could surprise me and I was wondering constantly if this could be true: people living with the knowledge of murders but keeping silent.

All in all, a psychological thriller full of suspense and surprising developments.

Lindsay Stern – The Study of Animal Languages

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Lindsay Stern – The Study of Animal Languages

Ivan and Prue both live for their careers, Ivan in philosophy and Prue as an ornithologist. For some time already, things have not run very smoothly between them, yet, it is not very clear why this is so. Maybe the fact that Prue is a lot more successful than Ivan and close to getting a tenure, or it is the arrival of one of Prue’s favourite authors who joins their circle of friends. When Prue is to give a public lecture which might finalise her post at the college, her father Frank joins them against his daughter’s wish. Frank has been struggling with his bipolar disorder and Prue fears the worst. Just a couple of days and nothing is like it was before anymore in their life.

Lindsay Stern’s debut novel leaves me a bit pondering. On the one hand, she addresses so many important topics that are worth mentioning and thinking about, on the other hand, when I finished it, I had to ask myself: and now? So what? It is a snap-shot of her characters’ life without a clear aim, I just didn’t get her intention for narrating this story.

As said before, there are interesting aspects such as the father’s way of coping with his mental issues, but also what the bipolar disorder does to him. I always find it worth writing and reading about these kinds of issues simply to raise awareness, but also to foster understanding and knowledge and I think literature can be a big help here. I also appreciated the way Stern shows the slight imbalances in the relationship between Ivan and Prue. They are professionals in different fields and certainly should not compete with each other, nevertheless, this is one of their main issues: how can a husband cope with a wife being more successful? In general, Ivan’s behaviour is worth taking a closer look at: he only starts to pay real attention to Prue when he becomes aware of other men’s attraction to her. The war they start is nasty, but I guess this is quite authentic in their situation.

There is a whole lot of theory about languages and especially bird communication. Even though I am a linguist, this did not really grab my attention since I already found the idea behind so strange that I didn’t want to go any deeper in this weird theory. Her style of writing though is quite promising and I surely would try another novel of the author.

Johannes Lichtman – Such Good Work

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Johannes Lichtman – Such Good Work

After losing his teaching job at a college because of his very peculiar assignments, Jonas Anderson moves to Sweden to change perspective and to have a fresh start. Even though he is some years older than the students there, he socialises with them easily and leads the life he had in his early 20s. After the break-up with his German girlfriend, he moves from Lund to Malmö, the town where 2015 masses of immigrants from the Middle East arrived. Seeing the hottest political topic in front of his own door, Jonas decides to get active and to volunteer in the work with the migrants, too. He soon realises that all that is meant to be supportive and good, doesn’t necessarily turn out to be such a good idea in the end.

Johannes Lichtman’s novel isn’t easy to sum up or to describe since his protagonist goes through tremendous changes throughout the novel which also affect the plot and the tone a lot. I really enjoyed the first part a lot when we meet Jonas trying to be a creative writing teacher. The tone here is refreshing and the character’s naiveté makes him sympathetic and likeable. With moving to Sweden and becoming a stranger and outsider, his role changes, yet, he still needs more time until he actually grows up and does something meaningful with his life.

The last part, his work with the unaccompanied minors, was for me personally the most interesting because I could empathise with him easily. Having myself worked with those youths when they came to Germany in 2015 and 2016, I went through the same emotions that Jonas went through. And I had to do exactly the same learning process: you want to help and you have good ideas, but actually they sometimes go past the needs of the refugees. The struggle between the news where all the immigrants were treated as a homogeneous mass and where the focus was put on the danger that came with them, and the everyday experiences with real people made it often hard to cope with the situation. In this respect, Lichtman did a great job because he depicted reality as it was back then.

All in all, a novel that addresses so many different topics with a lively and highly likeable style of writing, a great read not to be missed.

Thomas Pierce – Die Leben danach

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Thomas Pierce – Die Leben danach

Das Leben von Jim Byrd läuft einen regelmäßigen und gemächlichen Gang, bis eines Tages sein Herz stehen bleibt. Er wird wiederbelebt, bekommt eine zweite Chance. Auch wenn er dank moderner Medizin wieder völlig auf der Höhe ist, beschäftigt Jim das Ereignis doch nachhaltig. Dank seines Handys kann er jetzt aber seinen Herzschlag überwachen und sehen, dass er noch am Leben ist. Das Wissen darum, wie schnell das Leben vorbei sein kann, bestimmt sein Denken zunehmend. Als er mit einem seltsamen Fall in einem Restaurant konfrontiert wird, wo es scheinbar spukt und ein Geist sein Unwesen treibt, wird er immer tiefer in die Welt zwischen dem Diesseits und dem Jenseits gezogen.

Selten ist es mir so schwer gefallen wie bei Thomas Pierce Buch zu einem finalen Urteil zu kommen. Die Geschichte ist toll erzählt, ich mochte sowohl den Schreibstil des Autors wie auch den Aufbau des Buchs, aber er driftet dann doch zu weit ins Übersinnliche und wenig Glaubwürdige als dass ich so richtig viel mit der Geschichte hätte anfangen können.

Was dem Autor auf jeden Fall gelungen ist, ist der Protagonist Jim mit seinen Sorgen nach dem Herzstillstand. Die Obsession, mit der er seinem eigenen Herzschlag zuhört, die immerwährende Angst, dass das Organ ein zweites Mal einfach aufhört zu schlagen und seinem Leben ein Ende bereitet, ist leicht nachzuvollziehen und wird durch sein Handeln und seine Gedanken überzeugend transportiert. Ebenso Annies Wunsch, mit ihrem vermissten und vermutlich toten Ehemann noch einmal in Kontakt zu treten, ist leicht vorzustellen.

Das inflationäre Auftauchen von Hologrammen, die echte Menschen ersetzen, hingegen, war mir dann doch ein wenig zu abgedreht. Auch die nicht erklärbaren Phänomene im Restaurant – Einbildung einiger hochsensibler Menschen? Ich mag Geister ja in der Literatur, aber in der Realität habe ich weitaus weniger Glaube an sie und der Roman kommt insgesamt eher realitätsnah daher.

Summa summarum: vieles, was mir gut gefallen hat, aber auch so manches Stirnrunzeln. Urteil: unentschieden.

Maurice Carlos Ruffin – We Cast a Shadow

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Maurice Carlos Ruffin – We Cast a Shadow

An unnamed southern city some day in the near future. Nigel’s parents want to do everything for their kid, they live in a good part of town and raise their boy with love. Especially his father wants to protect him from what he himself went through. Being black, he knows exactly what racism is like and every single day of his life, he is reminded of his skin colour. It’s the small nasty remarks of his colleagues, the fact of being identified as a danger wherever he goes and the constant reminder that he is inferior to people of white skin that almost exhaust him. Penny, his wife is white and this makes Nigel bi-racial with a much lighter skin colour. Yet, a birthmark troubles his father and therefore, he seeks help in a clinic where demelanization has become the latest trend: getting rid of the apparent sign of inferiority. He wants the best for his son but actually thus, he does the worst thing he could do to his small family.

It is easy to sympathise with the father since he is the first person narrator of the novel. At the beginning, we meet him as a junior lawyer in a high-profile company where he tries to fight his way up, yet is greeted with racism daily – some of it hidden behind nice words, some outspoken openly. It does not take too long to understand that the work environment is only a microcosm of the society he lives in and which has a clear ranking of power and prestige: male white heterosexuals rule whereas blacks, women and others have to fight to survive and will never be considered equal.

His decision to make life easier for his boy can easily be understand in this context, what it means for Nigel and for his family is a lot more complex. Maurice Carlos Ruffin succeeds in depicting the conflicting emotions and the oppositional opinions of the characters. From each respective perspective, they are right in their position which clearly outlines that there is not right or wrong and no objective correct answer to the question of what should be done.

Even though the novel is set in the future and surely the society is portrayed in an exaggerated way when it comes to racial questions, I assume there is a lot of truth in it that can be understood as a warning and gives you food for thought.

Caroline Kepnes – YOU – Du wirst mich lieben

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Caroline Kepnes – YOU – Du wirst mich lieben

Als sie seine Buchhandlung betritt, ist es um Joe Goldberg geschehen. Doch Guinevere Beck, die alle nur mit ihrem Nachnamen anreden, hat Amors Pfeil nicht so tief getroffen, weshalb er ein wenig nachhelfen muss. Erst beobachtet er die Studentin nur, dann nutzt er eine Gelegenheit, um mit ihr wieder in Kontakt zu treten. Nun sitzt sie in der Falle. Beck entwickelt tatsächlich Gefühle für ihn, aber andere Dinge, vor allem andere Männer, beschäftigen sie ebenfalls. Also muss Joe diese nach und nach aus dem Weg räumen. Den anderen Typen, die Freundin, den Therapeuten. Da er ihre Mails mitliest, ist er ihr immer einen Schritt voraus und er ist sich sicher, sie wird am Ende schon erkennen, was gut für sie ist.

Die Geschichte um den besessenen Bücherfreak, der eine junge Frau stalkt, um sie für sich zu gewinnen, klingt in der Grundanlage spannend. Tatsächlich fand ich den Anfang auch sehr überzeugend, die Dialoge sind hier lebendig und Joes Verhalten zwar übergriffig, aber doch nachvollziehbar. Es ist offenkundig, dass er sich zum Psychopaten entwickeln wird und die Situation sich zuspitzen muss, aber dies geschieht nur mit sehr vielen Schleifen und Längen, was leider der Spannung nicht zuträglich ist.

Natürlich ist Joe besessen und krank, die Leichtigkeit, mit der er mordet, ist ohne Frage auch jenseits des normalen Verhaltensrahmens. Allerdings sind die anderen Figuren auch weit davon entfernt, was zum Teil aber auch an der nicht ganz stimmigen Figurenzeichnung liegt. Vor allem Beck ist in sich nicht glaubwürdig, von der talentierten und ehrgeizigen Studentin, die ein Stipendium für eine der besten Universitäten erhalten hat, ist gar nichts zu spüren. Sie ist dümmlich, naiv, völlig desinteressiert an ihrem Studium und scheint außer für den nächsten Mann, den sie aufreißen kann, keine Gedanken zu haben. Auch ihren Freundinnen rangieren in jeder Hinsicht auf dem geistigen Niveau von 13-Jährigen Dorfproletinnen, was den wohlhabenden und intellektuellen Hintergrund, den sie angeblich haben, in keiner Weise widerspiegelt.

Das ewige Hin und Her zwischen Joe und Beck, die ja irgendwie mag, aber dann doch nicht, soll vermeintlich das große Finale hinauszögern und die Spannung steigern. Allerdings wird es irgendwann sehr müßig herauszufinden, warum Beck jetzt gerade doch wieder nicht will oder was ihre Freundin ihr nun serviert. Die Schleife ist leider auch so wiederholend und vorhersehbar, dass keinerlei Überraschung kommt. Joes Informationsbeschaffung und Überwachungssystem ist clever, auch sein Charakter in sich völlig stimmig – aber das ist zu wenig, um den ganzen Roman durch zu tragen.