Sara Sligar – Take Me Apart

Sara Sligar – Take Me Apart

Journalist Kate flees New York and her job and hopes to have a new start in Callinas close to San Francisco where she is staying with her aunt while working as an archivist for Theo Brand. He is the son of the famous photographer Miranda Brand whose legacy has been stored unattended in their home for more than two decades. Even though Theo is quite reserved, Kate gets on well immediately with his kids Oscar and Jemima; the deeper she digs into Miranda’s work and story, the more fascinated she becomes. Spending hours daily at the Brand home ultimately also brings her closer to Theo and makes her challenge her luck: he explicitly prohibited her from accessing some parts of the home which he considered strictly private. Kate cannot resist and thus finds Miranda’s diary which sheds a completely new light on the artist and her mysterious death.

It only took me a couple of pages to be totally enthralled by the story. Sara Sligar’s debut is a clever combination of an extraordinary artist’s (fictitious) biography, a crime novel and also feminist psychological thriller. Miranda’s death is the central aspect which Kate investigates, but what I found much more interesting was, on the one hand, how Miranda’s relationship with her obsessive-aggressive husband develops and, on the other, how Kate, herself just having recovered from an episode of mental struggles, reacts to it and becomes increasingly fixated. A brilliant study of two female characters who try to cope with psychological issues and being misunderstood by the world around them.

“I must figure out how to be exactly the right level of insane.”

The crime part of the novel is not that obvious from the beginning, it develops slowly and is surely reinforced by Kate’s prying in Theo’s home. It does not seem to make sense why he hides important information from her while paying her to sort out his mother’s legacy. Their getting closer over the time, not surprisingly, makes things even more complicated.

Even though some serious topics are addressed, Sara Sligar keeps a light tone and works on suspense rather than having the novel turn into a too melodramatic story. Added to this, her characters are not just black or white but give an authentic representation of the complex layers of grey which exist when it comes to relationships, violence and mental issues.

Arno Strobel – Die App

Arno Strobel – Die App

Hendrik und Linda stehen nur wenige Tage vor der Hochzeit als die junge Frau spurlos verschwindet. Hendrik kehrt von einem nächtlichen Notfalleinsatz in der Klinik zurück und sieht sich mit einem leeren Haus konfrontiert. Kein Hinweis auf den Verbleib der zukünftigen Gattin. Die Polizei interessiert sich auch nur mäßig für den Fall, doch ein Aufruf bei Facebook bringt Erfolg: Linda ist nicht die einzige, die in Hamburg spurlos verschwunden ist, die mysteriösen Vermisstenfälle häufen sich und alles deutet darauf hin, dass die SmartHome Software Adam das verbindende Element der Fälle ist. Die App sichert nicht nur das Haus, sie scheint die Kontrolle übernommen bzw. jemandem genau zu dem verholfen zu haben, was mit ihr eigentlich verhindert werden sollte: Zugang zu den geschützten, privaten Räumen.

Nach den ersten 100 Seiten der Leseprobe war ich angefixt und wollte unbedingt wissen, wie der Fall gelöst wird. Leider konnte der überzeugende, starke Auftakt die Erwartungen nicht erfüllen. Bedauerlicherweise wandelt sich der Psychothriller von einem spannenden Wettstreit Mensch gegen Computer zu einer sehr ehrvorsehbaren und reichlich abstrusen Posse, die leider jeglicher Glaubwürdigkeit entbehrt.

Konnte ich über Kleinigkeiten zunächst noch geflissentlich hinwegsehen – Hendriks Vermisstenmeldung landet nicht bei der Polizei, sondern direkt bei den Hauptkommissaren des LKA – haben mich zahlreiche Plattitüden und Nachlässigkeiten zunehmend geärgert. Der Psychologin, die Hendrik hilft und den entscheidenden Verbindungsaspekt der Fälle erkannt hat, wird mit großem Erstaunen konstatiert, dass sie ja selbstständig denken kann; Hendrik stellt drei banale Fragen und man attestiert ihm das Potenzial zum LKA Kommissar; niemand wird stutzig, als der Kommissar die zwei aufbrausende und leichtsinnige Zivilisten zu seinen Verbündeten macht, um gemeinsam mit ihnen gegen das Böse zu kämpfen. Kleine Szenen nur, die jedoch einfach ärgerlich sind, weil sie mich als Leser nicht ernst nehmen, soll man wirklich einfach alles glauben und hinnehmen?

Die Themen SmartHome und Gefahren durch KI und deren Fernsteuerung durch böse Darknet Nutzer waren noch nicht groß genug für den Roman, es musste noch ein weiterer Reißer draufgesetzt werden, der für mich zu sehr bemüht war, um ernsthaft glaubwürdig die gesamte Handlung zu motivieren. Auch das Laien innerhalb weniger Tage gelingt, woran das LKA offenkundig über Monate scheiterte – das mag es mal geben, mich überzeugen jedoch mehr realistische Handlungen.

Fazit: leider am Ende große Enttäuschung. Der Roman hatte mehr versprochen, sich dann aber leider in typischen Krimi-Versatzstücke und konstruierter Logik verloren.

Lawrence Osborne – The Glass Kingdom

Lawrence Osborne – The Glass Kingdom

What could be a good place to hide for some time? Bangkok it is Sarah resolves after she has stolen $200.000 from her former employer in New York. In the anonymous building “The Kingdom” she hopes to spend some weeks alone to have the situation cool down. Soon, she gets to know some other tenants, Mali, a half-Thai girl whom Sarah can never fully grasp. And there is the Chilean Ximena, a chef who dreams of her own restaurant whereas Natalie lives the life of a rich wife and sees Bangkok only as a short stop before moving to a better place. Even though most of the people keep to themselves, secrets move fast within the walls of the glass skyscraper and it does not take too long for Sarah to rouse her neighbours’ suspicions and interest.

I have been a huge fan of Lawrence Osborne’s novels for some years. Not only do his settings vary enormously – Morocco, Greece, Mexico, now Thailand – but he also creates highly interesting characters whom he confronts with challenging situations they, on the one hand, provoked themselves but which, on the other, unexpectedly get highly complicated without an actual good way out. Thus, he brings out the worst of human nature.

At first, Sarah seems a bit lost and you feel sympathy for her, but just until you learn which reckless behaviour brought her to the strange house. Yet, only for a short time do those negative feelings towards the protagonist linger since you soon realise that she is too naive and trusting for the world she entered. All other characters behave highly suspiciously and it is obvious that the young American will easily fall prey to them even though they are all quite diverse and aim at different things, whom their victim will be is more than obvious.

Just as the outer world is shaken by a political turmoil, also the inner world of The Kingdom seems to crumble. Decision have to be made and options have to be weighed quickly. Cleverly, Osborne builds increasing suspense and shows those sides of human character you never wanted to see. Threats appear from all corners, even the most unexpected, all heading to a highly tragic end.

JP Delaney – Playing Nice

jp delaney - playing nice
JP Delaney – Playing Nice

Theo’s birth is highly dramatic, much too early, the young boy has to be taken to intensive care while his mother Maddie is still weakened by the C-section. So, it’s Pete’s task to get familiar with all the machines and to take care of his little son. Despite the turbulent start, Theo develops much better than expected and Pete turns out to be the perfect father while Maddie struggles with her new role. Quite naturally, they decide to have Pete stay at home since his job is less well paid and he totally likes taking care of the boy. When one day Miles and his wife Lucy are in front of their door, they only have faint memories of the couple whose boy was born on the same day as Theo and who was also taken to an incubator. The reason for their visit will shake their lives: the boys were swapped and Theo actually is their biological son. What starts as a friendly encounter, since they all sit in the same boat, quickly turns into the most evil fight no parent would ever like to be in. And just like in war, Miles is willing to use any weapon available to get his boy.

A novel like a roller coaster ride, emotionally challenging and breath-taking, reading it caused me almost a night without sleep since I couldn’t put it away. It is a conflict which is unsolvable, yet, the way it all turns out is unbearable to read and makes you wonder the whole time: could this happen to me, too? What incriminating material would police find if they checked on my computer and mobile phone? And at the same time: this is so absolutely unfair, this cannot be true, but how often do you hear of those stories where institutions are simply wrong and easily fooled?

At the beginning, I was wondering if Maddie’s difficulties of bonding with her son would become the major focus of the novel, quite soon, this shifted when the core problem became known. You cannot say what to do in such a case and just like the protagonists, I would never have expected it all to turn out that way. It is sheer unbelievable how everything that happens is turned against Pete and Maddie, even the most harmless incidents become major reproaches and raise questions about their parenting. It isn’t illogical at all, that is the terrible realisation, from the characters’ point of view, they hardly have any other option than interpreting the signs in this way. It hurts reading it, it really hurts, first and foremost when you look at what the situation does to Pete and Maddie. I guess, at some point, I might have given up had I been in their shoes.

To call it a wonderful read would somehow be awkward, yet, it is a brilliantly crafted novel with a very interesting conflict and, above all, authentic and lively characters who could just be you or me. Even though it is fiction and as a thriller mainly aims at making you feel a cold shiver running down your spine, it is also a novel that makes you ponder a lot.

Julie Clark – The Flight

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Julie Clark – The Flight

Everything had been planned meticulously for months. Taking the trip to Detroit and then vanishing somewhere in Canada. But when Claire Cook wakes up on the morning which will free her finally from her abusive husband, she learns that he has altered their plans, she is to go to Puerto Rico. All the strategy, fake passport, preparations were in vain. Eva, another woman, as desperate as Claire, runs into her at the airport and makes an offer: trade tickets. Both of then need a new start and have powerful people on their heels. None of them has anything to lose anymore and so they decide to step in each other’s shoes. When Claire lands in California, she finds out that the plane she was supposed to be on crashed which makes her a free woman with a new identity. But the new life she has hoped for for months, does not feel right somehow and one questions lingers at the back of her mind: what did Eva run from?

“The Flight” belongs to those books that you open and cannot put down anymore. It the brilliantly told story of two women who are desperate to an extent where they feel that there is nothing to left to lose anymore and who would take any risk since they know this could be their only and last chance to get their own life back. While we follow Claire’s first days in her new life, Eva’s last months before the meeting at the airport is narrated providing insight in her tragic story.

Full of suspense you simply keep on reading to find out if the women could escape. Yet, apart from this aspect, there is also some quite serious undertone since, on the one hand, we have Claire stuck in a marriage marked by psychological and physical abuse and a controlling and mighty husband who considers himself above the law. On the other hand, Eva’s life has totally derailed because of her background where there were no rich parents who could afford expensive lawyers or knew the right people and therefore she was paying for something her boyfriend actually was responsible for. This surely raises the questions to what extent women still much likelier become a victim of false accusations and endure years of assault because they do not find a way out of their lamentable situation. Additionally, can it be true that with money and power you can put yourself above the law and get away with it?

A great read that I totally enjoyed and which certainly will make me ponder a bit more after the last page.

Valerie Keogh – The Three Women

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Valerie Keogh – The Three Women

Sie sind beste Freundinnen seit Beginn ihres Studiums, doch nun zwanzig Jahre später wird die Freundschaft auf eine schwere Probe gestellt. Ein verhängnisvoller Abend, als sie nur ihren Abschluss feiern wollten, holt die Polizistin Beth, Staatsanwältin Megan und Agenturinhaberin Joanne wieder ein. Es war nur eine falsche Annahme, eine kleine Lüge, doch diese hat den Lebensweg aller drei Frauen bestimmt. Eine unbedarfte Bemerkung bringt alles ans Licht und nun müssen sich die drei Freundinnen dem stellen, worauf sie ihr Leben aufgebaut haben: Lügen.

Der Psychothriller beginnt eher gemächlich, das Verhältnis der Frauen scheint eher unentspannt, dafür, dass sie beste Freundinnen sein sollen. Auch die Reaktionen ihrer Partner wirken etwas überzogen. Doch dann plötzlich entfaltet der Roman sein ganzes Drama und wird zu einem überzeugenden Thriller, der einem die Geschichte nur so um die Ohren fliegen lässt. Ein Ereignis jagt das nächste und kaum glaubt man das Ausmaß der Katastrophe zu überblicken, setzt Valerie Keogh noch eins drauf. Eine unerwartete Entdeckung, die neugierig auf mehr von der Autorin macht.

Patricia Dixon – #MeToo

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Patricia Dixon – #MeToo

Als Billie einen langen Brief von ihrem Ex-Freund erhält, kehrt sie nach über einem Jahr auf einer griechischen Insel zurück nach Manchester. Stan sitzt im Gefängnis, verurteilt wegen einer Vergewaltigung, die er angeblich nicht begangen hat. Billie hat ihn nie als gewalttätig erlebt, aber wer weiß, was das Beziehungsende und ihre Flucht mit ihm gemacht hat? Stan bittet sie, mit einem Privatdetektiv zusammenzuarbeiten, der ebenfalls Zweifel an der Darstellung des Opfers hegt, doch bislang konnten sie noch keine stichhaltigen Beweise finden. Billie stimmt zu und nimmt über eine Opfergruppe Kontakt zu Kelly auf. Als diese ihre Sicht der Geschehnisse schildert, kommt sie ins Grübeln. Dieselbe Geschichte, detailgenau, aber in zwei völlig widersprüchlichen Versionen. Wer sagt die Wahrheit, der verzweifelte Ex im Gefängnis oder die junge attraktive Frau, die sichtlich von den Erlebnissen gezeichnet ist?

Patricia Dixon bringt in ihrem Psychothriller die Problematik der Stunde hervorragend auf den Punkt: was zwischen zwei Menschen geschieht, spielt sich häufig verschlossen vor Außenstehenden in den eigenen vier Wänden ab. Vermeintlich eindeutige Belege sprechen vielfach eine unklare Sprache und lassen sich in dieser oder jener Weise deuten. Das Leid von vielen Frauen, denen über Jahre nie Glauben geschenkt wurde, soll keineswegs in Zweifel gezogen werden, aber es ist auch eine Realität, dass gerade auch das Gegenteil passiert: falschen Anschuldigungen wird schnell geglaubt, weil sich niemand dem Vorwurf schuldig machen möchte, ein Opfer nicht ernstgenommen zu haben.

Die Protagonistin ist hervorragend geeignet, um zwischen die Stühle zu geraten. Einerseits kennt sie Stan seit Jahren, aber sie hatte auch gute Gründe ihn zu verlassen, auch wenn bei ihr der Fall etwas anders lag, aber sie wurde ebenfalls Opfer einer Gewalttat und hat von ihm nicht das Verständnis für ihre emotionale Ausnahmesituation erhalten, das sie gebraucht hätte. Andererseits hat sie ihn als Partner nie in der ihm vorgeworfenen Weise erlebt, wieso sollte er sich in so kurzer Zeit so grundlegend ändern? Kelly wiederum wirkt zunächst wie ein traumatisiertes Opfer, aber einige ihrer Verhaltensweise lassen doch aufhorchen. Schon früher gab es ähnliche Anschuldigungen ihrerseits, auch ihr Lebensstil und ihr beruf wollen nicht richtig zusammenpassen und sie scheint geradezu besessen von Selbsthilfegruppen zu sein, sie sucht pro Woche gleich mehrere auf. Hat sie da vielleicht genau das gehört, was sie sich jetzt zu eigen macht?

Als Leser nähert man sich zusammen mit Billie langsam dem, was man für die Wahrheit halten kann. Mal schlägt das Pendel mehr in diese, mal mehr in jene Richtung aus, geschickt streut die Autorin immer wieder Zweifel an beiden Seiten, so dass man wirklich lange Zeit nicht sicher sein kann, die tatsächlichen Geschehnisse zu durchschauen. Obwohl es sich um einen Thriller handelt, gelingt es Patricia Dixon auch bei guter Unterhaltung und hoher Spannung die Thematik differenziert zu beleuchten und keineswegs die eine oder andere Seite entscheidend zu bevorzugen, schwarz und weiß sind letztlich oft einfach zu wenige Farben in der Debatte.

Jason Starr – Seitensprung

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Jason Starr – Seitensprung

Schon länger kriselt es in der Ehe des Immobilienmaklers Jack Harper und seiner Frau Maria. Als ihm ein alter Kumpel die Dating App Discreet Hookups empfiehlt, kann er schließlich nicht widerstehen und meldet sich an. Schnell lernt er dort eine Frau kennen, die ihn offenbar versteht und sich in einer ähnlich verfahrenen Ehe zu befinden scheint. Sie vereinbaren ein Treffen, doch als Jack am Townhouse der mysteriösen Unbekannten ankommt, macht er eine böse Entdeckung: Sophie Ward wurde ermordet. Er versucht noch, sie wiederzubeleben und wählt dann erst den Notruf, nicht ahnend, dass er selbst nun als Hauptverdächtiger bei der Polizei gilt. Während Jack noch darüber grübelt, wie er seine Frau den nicht erfolgten Seitensprung beibringen kann, zieht sich die Schlinge um seinen Hals langsam zu und die Illusion, dass er Maria die Situation erklären könnte, muss er schon bald begraben, als er nämlich vor verschlossener Wohnungstür steht, zu der seine Schlüssel nicht mehr passen. Er beginnt zu verzweifeln, denn er kann nur noch mit ansehen, wie sein komplettes Leben – Ehe, Beruf, einfach alles auseinanderbricht und ihm zugleich die Polizei seine Version nicht glauben will. Doch dies ist nur der Anfang einer unheilvollen Serie von Ereignissen.

Jason Starrs Romane sind vielfach ausgezeichnet worden, neben seinen Krimis ist er in den vergangenen Jahren vor allem in der Zusammenarbeit mit Marvel und deren Comic-Universum erfolgreich gewesen. „Seitensprung“ ist die Rückkehr zum Spannungsgenre. Neben der clever konstruierten Handlung hat mich vor allem die Figur des Protagonisten überzeugt. Jack Harper ist sicher kein Held, Starr verpasst ihm mit dem Beruf des „Immobilienmaklers“ auch ein besonders zweideutiges Profil, dass er darin zudem nicht erfolgreich ist, komplettiert das Bild nur noch. Als trockener und geläuterter Alkoholiker und gescheiterter Rockstar, hat er jedoch eine interessante Vergangenheit, die maßgeblich zu seinem Abstieg beiträgt. Schritt für Schritt entgleitet ihm das Leben, mit jedem neuerlichen Rückschlag verliert er mehr die Kontrolle und seine ansonsten unterdrückten Aggressionen übernehmen. In seiner Verzweiflung weiß er sich nicht zu helfen und verschlimmert seine Lage, egal was er tut, bis er schließlich den Tiefpunkt erreicht und nur noch der Suizid als Lösung im Raum steht.

Die Spannung entsteht nicht nur aus der Frage, wer den Mord begangen hat, sondern vor allem daraus, welche falsche Entscheidung Jack als nächstes treffen und wie diese ihn weiter in die Tiefe ziehen wird. Seine Angst, sich nicht mehr aus dem Chaos befreien zu können, nimmt zunehmend mehr Raum ein und schließlich muss er sich fragen, ob er nicht derjenige ist, der sich etwas vormacht, vielleicht ist er ja doch schuldig und hat die Tat nur verdrängt. Obwohl er nur wenig offenkundig Sympathisches an sich hat, ist man doch irgendwie auf seiner Seite, allein schon, weil man wie er die große Ungerechtigkeit der falschen Beschuldigung empfindet. Am Ende ist doch als ganz anders als man dachte und auch wenn man irgendwann vorhersehen kann, wie sich die Ereignisse tatsächlich zugetragen haben, tut dies der Spannung keinen Abbruch, denn nur, weil man weiß, wer die Fäden zieht, ist das noch lange nicht das Ende der Geschichte.

Ein herzlicher Dank geht an den Diogenes Verlag für das Rezensionsexemplar. Mehr Informationen zu Autor und Buch finden sich auf der Verlagsseite.

Wendy Clarke – The Bride

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Wendy Clarke – The Bride

There nothing in Alice’s life that didn’t go completely wrong in the last couple of weeks: her employer laid her off, her father didn’t want to see her and now, her partner leaves her because he is having a baby with another woman. After days in bed, she gets a message from an old friend. Joanna. Her former best friend with whom she has lost contact, but now, Joanna wants to meet her to get to know the man she’s going to marry. Could there be a better excuse to leave everything behind at least for a couple of days? Obviously, Joanna must be quite successful living in one of the new posh apartment blocks which must be super expensive. However, when, Alice knocks on the door, there is just Mark, Joanna’s husband to be and he knows nothing of a visitor. Joanna is not there, also the next day, she doesn’t show up. Alice feels increasingly uncomfortable until Mark tells her that Joanna has been kidnapped and that he needs her help to get her back.

Told from Alice’s point of view, you go through a horrendous mass of emotions – emotions which could hardly be more contradictory. Wendy Clarke leads the reader through a tour de force of lies, secrets and very spooky and distressing moments that, at times, give you the creeps. Just like her protagonist, you do not know whom to believe or trust, the whole situation she is caught in feels like a big ghost train rushing towards a giant obstacle without preparing for the impact.

I totally adore plots which keep you alert throughout the whole narration. It is those seemingly insignificant side notes that reveal that there’s so much you do not know, that all characters have some blind spots you don’t see and that everything might be completely different from what you expect or believe. Even though I found Alice a bit too naïve and shallow, I liked to follow her.

The further the plot gets, the higher the pace and suspense, thus a true page-turner that entertained me well.

Sarah Vaughan – Little Disasters

sarah vaughan little disasters
Sarah Vaughan – Little Disasters

Jess is the absolute role model of a mother, her friends have always admired her diligence and devotion to care for her two sons. When she unexpectedly gets pregnant with a third kid, her husband is over the moon but she does not really share his enthusiasm, she knows how demanding kids can be even for a home-stay-mom. When Betsey indeed turns out to be a rather challenging child, Jess loses her temper, the less she can control the girl, the easier she freaks out until she even gets close to wanting her dead. Her friends Liz, a paediatrist, senses that things do not go too well, but with her own kids and her job, she does not have the time to really take look into the situation. When one evening Jess turns up in the emergency room with Betsey showing obvious signs of neglect and being severely hurt, Liz is trapped between being a friend for Jess and informing the police. How well does she actually know what is going on at her friend’s home?

Sarah Vaughan masterly plays with truths, half-truths and all the things her characters consider truths. Told from different points of view, the reader over and over again gets caught in a trap by making sense of what you know and deciding on what and how the tragic incident happened. Forget it, you are completely wrong since – just as in real life – there is so much more.

Even though the main focus is on the one big question around Betsey’s injuries, the author addresses a lot of questions going far beyond the crime plot. The struggle of women who feel pressure to be the perfect wife, perfect mother, have a successful career and who easily prepare parties with exquisite food is palpable throughout the novel. The four women at the centre all struggle with complying with expectations and their very own goals and ideals. Showing weakness does not seem to be an option, just like asking for help and thus, precarious and even dangerous circumstances are silently endured. Additionally, the question of how far a friendship should or must go is tackled. Liz’ remorse is easy to understand and certainly nobody could ever wish to get into such a situation.

I totally adored the novel, after “Anatomy of a Scandal”, another thoroughly convincing plot with authentic characters and a lot of suspense.